El profesor ve un tapiz religioso tejido a lo largo de los milenios en la historia y las tradiciones de la Cuaresma

NUEVA ORLEANS (OSV News) – Cuando Thomas Neal, profesor de teología espiritual en el Seminario de Notre Dame en Nueva Orleans, reflexiona sobre la historia y las tradiciones de la Cuaresma, ve un tapiz religioso tejido a lo largo de los milenios: la oración, el ayuno y la limosna que tenían sus raíces en la vida judía antes del nacimiento de Cristo se han convertido – 2.000 años después – en un elemento básico de la vida cristiana en los 40 días anteriores a la Pascua.

Y, sin duda, dijo Neal, las prácticas de Cuaresma no son exclusivamente para los católicos.

«Desde el principio, la oración, el ayuno y la limosna han sido una parte normal de la vida cristiana o judía», dijo Neal. «Esos fueron los tres pilares de la espiritualidad judía que se convirtieron en los tres pilares de la espiritualidad cristiana».

Thomas Neal, profesor de teología espiritual en el Seminario de Notre Dame en Nueva Orleans, ve un tapiz religioso tejido a lo largo de los milenios, y señala que las prácticas de Cuaresma no son exclusivas para los católicos. (Foto OSV News / Fundación de la Comunidad Católica en Nueva Orleans)

La práctica de ayunar antes de Pascua data probablemente del siglo II, dijo Neal, pero se formalizó más como un período de ayuno de 40 días cuando fue promulgada por el Concilio de Nicea en 325.

«Se inspiró en los 40 días que Jesús pasó ayunando en el desierto después de su bautismo en el río Jordán por Juan el Bautista», dijo Neal. «Ese período de 40 días finalmente se convirtió en el estándar».

Era importante para la iglesia primitiva que Jesús se preparara para su ministerio público con el ayuno de 40 días, dijo Neal.

“La Iglesia Católica ve esto como un patrón”, dijo Neal al Clarion Herald, periódico de la Arquidiócesis de Nueva Orleans. «Todo lo que Jesús hace en su vida y ministerio establece un modelo para la iglesia».

En un sentido teológico, los 40 días de Jesús en el desierto se hicieron eco de la historia de los israelitas de pasar por el Mar Rojo y luego vagar durante 40 años en el desierto antes de llegar a la Tierra Prometida, dijo Neal.

“Israel es tentado en el desierto y falla, una y otra vez: los israelitas se quejan, se rebelan”, dijo Neal. “Jesús también va al desierto para enfrentar la tentación, pero no sucumbe a la tentación. Él es victorioso. Ese ayuno le permite experimentar la debilidad de la carne humana, la debilidad del ser humano, pero sin dejarse vencer por ella. Jesús no comienza a hacer su obra redentora de sanar y expulsar al demonio hasta que no se ha enfrentado directamente al mismo Satanás y lo ha vencido”.

En comparación con los estándares actuales, el ayuno de Cuaresma de los primeros cristianos era mucho más riguroso, ya que incluía abstenerse de todas las carnes, incluido el pescado, y de productos lácteos e incluso huevos.

«Entonces, básicamente, eran como veganos», dijo Neal. «Luego, a lo largo de los siglos, se dieron permisos para disminuir la intensidad del ayuno cuando sería difícil para las personas mantenerlo con el tiempo».

Los requisitos actuales para los católicos (entre las edades de 14 y 59 años) los viernes de Cuaresma son abstenerse de carne roja y pollo y luego también ayunar comiendo solo una comida completa el Miércoles de Ceniza y el Viernes Santo.

Es posible que muchos no se den cuenta, dijo Neal, de que fuera de los EE. UU. todavía se les pide a los católicos que eviten comer carne los viernes fuera de la temporada de Cuaresma.

Las cenizas se muestran en una exhibición en el altar durante la Cuaresma en la Iglesia Jesús el Buen Pastor en Dunkerque, Maryland. (Foto OSV News / archivo CNS, Bob Roller)

«Estados Unidos es uno de los pocos lugares en el mundo que obtuvo permiso para estar exento del requisito de no comer carne los viernes, pero cuando los obispos de EE. UU. obtuvieron el permiso para hacerlo, no eliminaron la penitencia de los viernes», Neal. dicho. “Simplemente dieron permiso a los católicos para elegir su propia forma de penitencia todos los viernes del año. Los viernes siempre fueron considerados días de penitencia porque conmemoran la pasión del Señor”.

Pero, ¿por qué la abstinencia de carne se convirtió en la penitencia estándar?

«La idea es que el ayuno debe excluir todo lo que se podría llamar alimentos ‘de lujo’, cualquier alimento que no se considere necesario para el sustento básico de la vida», dijo Neal. “La carne habría sido considerada un lujo. En este momento, es mucho más fácil obtener carne y mucho menos costoso de lo que habría sido en el mundo antiguo. La idea es que vayas eliminando todos los lujos de la vida y rebajándote a un nivel de pobreza y sencillez para que sientas una mayor dependencia de Dios y una disposición a despegarte de las cosas que no te son absolutamente necesarias”.

Las tradiciones protestantes, en particular las anglicanas, presbiterianas y metodistas que tienen más prácticas litúrgicas, celebran la Cuaresma desde el Miércoles de Ceniza hasta el Jueves Santo. Neal dijo que algunas denominaciones evangélicas también han apreciado «el tipo de disciplina espiritual que trae la Cuaresma en la preparación para la Pascua», pero dice que algunos «probablemente están más nerviosos de que al hacer estas formas de penitencia, están ‘ganando’ el cielo. A veces puede haber una visión distorsionada de cómo vemos la Cuaresma”.

El padre Jeffrey Montz, director espiritual del Seminario de Notre Dame, dijo que las prácticas ascéticas «no son exclusivas del cristianismo y tienen sus raíces fuera del cristianismo».

«Esta es una de las marcas constantes de las religiones: que hay prácticas ascéticas, que es solo una forma de disciplina para poder ayudarnos a desarrollar buenos hábitos», dijo el padre Montz. “La palabra que usaríamos en el cristianismo es ‘virtud’, pero es ese reconocimiento de que necesitamos prácticas habituales para poder desarrollar un buen hábito. Las culturas paganas -Roma, los griegos- tienen incluso ejemplos de prácticas ascéticas. Esto también lo encontramos fuera del mundo grecorromano en las culturas asiáticas”.

En el sur de Luisiana, rico en mariscos, por supuesto, renunciar a la carne el viernes no es un sacrificio, lo que lleva al padre Montz a reflexionar sobre qué tipo de ayuno podría conducir a un propósito mayor.

«Aunque tendemos a enfocar estas prácticas penitenciales exclusivamente en la comida, hay otras formas en que podemos practicar la penitencia además de solo comer», dijo el padre Montz. “Creo que ahora es probablemente más difícil para las personas ayunar en las redes sociales. Renunciar a Facebook durante la Cuaresma puede ser más difícil que comer solo pescado. Encontrar esas cosas con las que tal vez estamos sobresaturados y poder ejercer una cierta disciplina en nuestros hábitos con esas cosas puede ser un desafío mayor que decir: ‘Oh, todo lo que puedo comer son mariscos'».

Neal se hace eco de esos comentarios. Cada Cuaresma, trata de «ayunar del ruido, del sonido» del mundo.

«Trato de tener más tiempo de tranquilidad, así que no escucho música en el auto y no enciendo la radio en el auto», dijo Neal. “Puse mi teléfono en blanco y negro. Quito mis aplicaciones para tratar de simplificar mi vida. También me ayuda a darme cuenta de dónde estoy apegado, porque cuando dejo de usar estas cosas, puedo sentirlas. No me di cuenta de lo adicta que era a ellas hasta que intenté quitármelas”.

Cuando los hijos de Neal estaban en casa, él y su familia se enfocaban en dar limosna alimentando a las personas sin hogar dos veces durante la Cuaresma, rezando las Estaciones de la Cruz todos los viernes y también haciendo una promesa secreta de ayuno que nadie más conocía.

«Es casi como una especie de cosa secreta de Santa», dijo Neal. “Cada uno de nosotros se comprometería a elegir una penitencia que asumiría y no le diría a nadie. Era entre nosotros y Dios. Lo escribiríamos en un pedazo de papel y lo pondríamos en una pequeña canasta en nuestra sala de oración en casa. Siempre pensé que eso era muy especial”.

Peter Finney Jr. es editor ejecutivo/gerente general del Clarion Herald, periódico de la Arquidiócesis de Nueva Orleans.

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